Helmut Federle Kunstmuseum Basel

Helmut Federle The Jeremiah Case (Eight)photo Julian Salinas

Helmut Federle 19 E. 21st St., Six Large Paintings jusqu’au 15 septembre 2019

 Kunstmuseum Basel | Neubau Commissaire : Josef Helfenstein avec Maja Wismer

En plus de quarante ans, Helmut Federle a développé une œuvre où construction géométrique et geste pictural s’équilibrent. Le Kunstmuseum Basel réunit six peintures de grand format et des travaux sur papier provenant du fonds du musée aux côtés de céramiques anciennes de la collection de l’artiste dans une présentation resserrée qui met en évidence la manière dont Federle envisage l’abstraction depuis le début des années 1980.

Après avoir étudié auprès de Franz Fedier à la Kunstgewerbeschule de Bâle, Federle s’établit comme peintre à partir des années 1970. Il fréquente régulièrement le Kunstmuseum Basel où il découvre les œuvres de Mark Rothko, Barnett Newman, Clyfford Still et Franz Kline (présentées aujourd’hui dans le Neubau) qui joueront un rôle déterminant dans son étude de la tradition picturale abstraite de l’art américain d’après-guerre. À la différence des artistes suisses John Armleder et Olivier Mosset qui s’intéressent également à l’art non figuratif à partir d’une perspective postmoderne, Federle ne fonde pas sa réflexion sur le moment dans l’évolution des sociétés occidentales d’après-guerre qui voit l’abstraction érigée en esthétique dominante. Il porte plutôt un intérêt véritable à l’abstraction situé au croisement entre technique picturale gestuelle et strictement géométrique.

L’artiste peint Asian Sign (1980) lors de son séjour de plusieurs années à l’adresse 19 E. 21st St. à New York. En 1982, Christian Gelhaar, alors directeur du Kunstmuseum Basel, acquiert cette peinture pour la collection. À l’époque, cette composition inspirée de la forme d’un svastika suscite une vive controverse. Au sein du Grand Conseil de Bâle, des voix s’élèvent pour qu’on décroche le tableau. En 1985, l’œuvre est présentée dans le cadre de l’exposition individuelle Tableaux Dessins consacrée à l’artiste au Museum für Gegenwartskunst (aujourd’hui Kunstmuseum Basel | Gegenwart). La portée du signe iconique n’en est pas amoindrie, mais en le faisant figurer au sein de l’exposition aux côtés de peintures et de dessins, d’autres interprétations en sont proposées. Ainsi, ce motif est employé de manière diverse dans des contextes très différents comme l’architecture bouddhiste ou les textiles indigènes d’Amérique du Nord.

Dans les années 1980, l’œuvre est intégrée à l’exposition permanente du Kunstmuseum Basel | Gegenwart. Depuis, les œuvres de Federle sont entrées au sein de nombreuses collections muséales et particulières (notamment à la Tate Modern de Londres et au Centre Pompidou Paris ; en 1997 l’artiste a également représenté la Suisse à la Biennale de Venise). À Bâle, en revanche, rien n’est advenu depuis la polémique. En plaçant le tableau bâlois dans le contexte de cinq autres peintures de Federle des années 1980 à 2005 (prêts d’œuvres en provenance de Berne, Bonn, Karlsruhe et Vienne), l’exposition Helmut Federle. 19 E. 21st St., Six Large Paintings propose de reprendre le dialogue.

La présentation resserrée au rez-de-chaussée du Neubau montre l’intérêt constant de l’artiste pour les formes géométriques et leur rapport d’équilibre sur la surface picturale. Une sélection de travaux sur papier des années 1979 à 1984 présentés dès 1985 dans l’exposition du Kunstmuseum Basel, puis acquis par le musée, révèlent le regard porté par Federle sur le monde de l’époque. Aujourd’hui, cet ensemble apparaît comme une sorte de capsule temporelle contenant des fragments visuels et matériels de New York qui témoigne de la manière dont Federle se perçoit lui-même dans le tissu urbain new-yorkais.

Une coupe en céramique persane du IXe-Xe siècle et un gobelet à thé japonais du début du XVIIe siècle complètent la sélection d’œuvres présentées. Ces deux artefacts sont des prêts provenant de la collection de l’artiste qui illustrent non seulement sa fascination pour les cultures étrangères, en particulier la culture asiatique, mais aussi l’approche non formaliste de Federle. Il organise la composition et la surface de manière à prendre conscience des expériences et des situations au-delà du factuel. L’artiste voit dans les objets en céramique à la fois simples et raffinés une qualité qui transparaît également dans ses peintures. À travers leur mise en regard avec les peintures et les travaux sur papier, il apparaît que l’abstraction signifie davantage que l’absence de représentation pour Federle : c’est un continuum personnel qui embrasse les époques et les cultures.

Dans le cadre de l’exposition, une publication éponyme abondamment illustrée (all/ang) paraît chez Verlag für moderne Kunst, Vienne, avec des contributions de Gottfried Boehm, Josef Helfenstein, Roman Kurzmeyer, Jeremy Lewison, Jasper Sharp, Richard Shiff et Maja Wismer.

Le musée propose régulièrement des visites guidées de l’exposition. Une soirée cinéma aura lieu le 10 septembre en collaboration avec le Stadtkino Basel. Une sélection de films de Helmut Federle sera projetée.

Repères biographiques

Né en 1944 à Soleure, Helmut Federle vit à Vienne et à Camaiore en Italie. En 1997, il représente la Suisse à la 47e Biennale de Venise. De 1999 à 2007, il est titulaire d’une chaire professorale à la Staatliche Kunstakademie de Düsseldorf. Il obtient le prix Aurélie Nemours en 2008 et le prix de la Collection Ricola en 2016.

Cette exposition monographique marque l’ouverture d’un nouveau cycle. Proposé à intervalles irréguliers, il est conçu à partir d’acquisitions et d’ajouts à la collection majeurs survenus récemment. L’objectif est de contextualiser et de découvrir des ensembles d’œuvres de la collection lors de présentations circonscrites élaborées en collaboration avec chaque artiste.

L’exposition, la publication et le programme bénéficient du soutien de : Maryam et Roger Diener

Dr. Lukas et Vreni Richterich Isaac Dreyfus-Bernheim Stiftung Kurt van Belle

Stuart et Maxine Frankel Jacqueline Kohler-Krotoschin Matthias Erik Vock

Collection de Sigrid et Franz Wojda, Vienne OTRANS Transport GmbH, Austria Fondation pour le Kunstmuseum Basel

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